Una pesadilla se convierte en un sueño: el desierto de Atacama

Dado que el viaje en bicicleta por el sur de Chile no comenzará hasta la próxima semana, tuve que llenar un mes con actividades. Había pensado en visitar la Isla de Pascua y las Islas Galápagos al final de mi viaje, así que las mudé a noviembre y tuve una gran experiencia en ambos lugares.

Pero todavía tenía una semana vacía. En el norte de Chile , el desierto de Atacama aparece una y otra vez como un gran lugar para visitar. Era escéptico (no soy una persona del desierto, me encanta el océano, los árboles, las cosas verdes y me importan menos la arena y las rocas). Pero, varias personas dijeron: “¡VAMOS!” así que voy.

Mi opinión del Atacama cambió bastante durante mi semana allí.

(Disculpas, quería incluir más fotos, pero la experiencia de edición de dispositivos móviles / tabletas en Medium está bastante rota en este momento)

Los dos primeros días: “¿Por qué vendría alguien aquí?”

Aterricé en Calama y me llevaron a Atacama Lofts, al sur de San Pedro. Mientras conducíamos por San Pedro, mis fosas nasales se ensancharon y las cejas se fruncieron. La ciudad fue construida completamente con muros bajos de adobe, que canalizaban polvo y tierra a través de las estrechas calles llenas de perros callejeros, turistas y mochileros que apestaban a marihuana de baja calidad.

Después de instalarme en Atacama Lofts, caminé hasta San Pedro para alquilar una bicicleta de montaña y comprar un par de artículos que necesitaría para la semana.

Mientras caminaba por Caracoles, la calle principal de San Pedro, me pregunté qué diablos estaba haciendo allí. Toda la calle estaba llena de empresas de turismo y restaurantes y tiendas de turismo enfocados en el turismo y turistas turísticos.

Una tienda de bicicletas con la mejor selección intentó una versión amateur de cebo y me prendió, así que les hice saber que no estaba bien y me fui. Finalmente, alquilé una bicicleta en una tienda de excursiones que parecía ser la que menos sabía de ciclismo y me preparé para decepcionarme. José, de unos 60 años, me vistió y me dio el kit completo. Si bien José tuvo problemas para calcular cuántos días necesitaría la bicicleta, fue amable, simpático e incluso se rió cuando la cadena se atascó y me preocupaba que raspara el cuadro al arreglarla. José, muchas gracias a usted.

Esa primera noche fui a una gira de observación de estrellas, que fue genial. El aire en Atacama es tan árido que es el mejor lugar de la Tierra para la investigación espacial. ALMA es un proyecto clave con más de 70 antenas parabólicas que reciben señales desde el espacio. Por la noche, el desierto está helado y yo me congelé.

(Debería haber una imagen increíble de mí mirando las estrellas. Quiero decir, estaba mirando por completo. Imagíneme sosteniendo las Nubes de Magallanes entre mis manos).

Al día siguiente hice un recorrido por “La Valle de Arcoiris” (Valle de los arcoíris por las rocas multicolores), que estaba completamente en español, y completamente sobre conceptos geológicos. Si bien entendí alrededor del 80% del contenido, no me llevaba bien con las otras personas en la gira, aunque creo que ese fue principalmente mi estado de ánimo. Las rocas eran interesantes, pero no valía la pena volar hasta aquí para verlas.

Mientras cenaba todas las noches en San Pedro, ansiaba volver a los lofts y alejarme de la ciudad y de las corrientes de gente en las calles.

Los dos días intermedios: “Este es un lugar de muerte”

Los dos días siguientes, me puse en bici. El primer día me prohibieron ir en bicicleta al Valle de La Luna (llamado Valle de la Luna porque se parece a la superficie de la luna), porque no llevaba casco y no tenía chaleco reflectante amarillo. Les ofrecí alquilar un casco y un chaleco en el parque, pagar una multa o enseñarles varios chistes sobre pedófilos, pero no se movieron. O sonreír. O actuar como seres humanos decentes.

Entonces les dije que iba a caminar (nadie camina). Seguían señalando los mapas y citando distancias, tratando de disuadirme de ir de excursión, y yo seguía sonriendo con mi sonrisa falsa y con ellos y diciendo “Siiiiiiiiiii” con mi voz de gringo más condescendiente. Eventualmente se rindieron y comencé a caminar.

Si bien el paisaje es interesante, sigue siendo solo tierra y rocas, y no lo mío. En la caminata, hubo un duatlón, así que animé a todos los competidores, especialmente a los que estaban al final, luciendo peor por el desgaste en el calor, el polvo y el viento.

A la mañana siguiente partí hacia dos lagos (Cejar y Tebinquiche) al sur de San Pedro. El camino estaba lleno de grava y el 20% estaba mal mantenido. La bicicleta que alquilé solo tenía amortiguadores delanteros, así que tuve que reducir bastante la velocidad en las partes defectuosas.

La tarifa de entrada para Cejar era de aproximadamente $ 20 australianos, y creo que pasé 10 minutos allí caminando y mirando los lagos salados antes de irme, encogiéndome de hombros. Tebinquiche fue un poco más interesante para mí, pero hacía calor y los vientos se estaban levantando, así que comencé el viaje de 30 km de regreso a los Lofts después de solo 5-6 minutos de mirar alrededor. El guardaparque enarcó las cejas cuando me fui y dijo: “Muy rápido …”

Por la noche, fui a un tour de observación de estrellas diferente, que los ocupantes de la “glent” (tienda glamping) de al lado me habían recomendado, y fue mucho peor. Nuestro guía era un ex holgazán de Bali que tocaba la guitarra y realmente no sabía mucho sobre el universo aparte de lo que había en su presentación cargada de malas bromas. Nuestro grupo tenía tres argentinos borrachos y fumadores de cadena, que golpeaban los telescopios y hacían las preguntas más tontas posibles. (Después de que nuestro guía de pan mencionó que hay estrellas binarias, uno de ellos preguntó si nuestro sistema solar tenía una estrella o dos …) Lo más destacado fue Rodrigo, el propietario de la compañía de viajes, que sabía muchísimo sobre las constelaciones y nos enseñó a encontrar varios de ellos.

Esa noche, no entendí por qué existía la vida aquí. El agua no es potable (y sigo sufriendo de gastroenteritis viral que creo que se debe a una mínima exposición), el sol es insoportable, no hay sombra natural. El desierto intentaba matarme y evitar que matara a los argentinos borrachos y fumadores empedernidos. Durante el día morirás de cáncer de piel y te deshidratarás. Luego, el clima cambia en 30 minutos y corre el riesgo de congelación o neumonía. Fuera de los oasis como San Pedro no había árboles, y la humanidad había convertido esos oasis en pozos negros de humanidad. Quizás San Pedro sea como un motel de cucarachas gigantes, que atrae y atrapa a lo peor de la humanidad.

Pero esa opinión era incompatible con algunas de las personas que conocí, que eran seres humanos increíbles y amaban Atacama.

Los terceros tres días: no hay otro lugar como este en la Tierra …

Pero tienes que esforzarte para entenderlo (o al menos yo lo hice).

Mi penúltimo día, hice un recorrido de todo el día por “Las Piedras Rojas” (Red Rocks). Condujimos hacia el sudeste hasta algunos de los volcanes que forman los Andes y las vistas fueron increíbles. Los colores en el panorama y el cielo despejado, con vicuñas (un pariente más pequeño de la llama) y flamencos deambulando.

Conseguí un almuerzo con una pareja de franceses completamente en español, del que estaba orgulloso. Después del almuerzo fue un poco decepcionante con el Salt Lake, y los últimos 30 minutos en una horrible trampa para turistas de un pueblo llamado Toconao, incluso peor que San Pedro. Incluso con ese cruel signo de puntuación en la gira, el día me mostró la maravilla de Atacama.

Mi último día en Atacama, hice una de las caminatas más cortas de mi vida, pero a una altitud más alta de la que nunca había estado. Los guías turísticos (Esteban y Carlos) recogieron a cinco excursionistas en total, y manejamos los 45 minutos hasta el final de la ruta de 5,000 metros (16,400 pies) para comenzar nuestra caminata por Cerro / Volcán Toco.

Nuestros guías de Nortrek fueron geniales y nos enseñaron a caminar increíblemente lento, con pasos cortos. Después de solo 10 pasos, mi cuerpo mostraba todos los signos de gran altitud: un ritmo cardíaco alto, sensación de falta de aire, mareos leves e incluso una ligera falta de coordinación (más de lo normal). El ascenso vertical total fue de 600 m sobre aproximadamente 1,8 km de pista de tierra y esquisto. Nos detuvimos entre 8 y 10 veces en el camino para tomar agua y bocadillos. A medida que subíamos más alto, Esteban nos animó a concentrarnos y que la cumbre estaba cerca. Las temperaturas bajaron, muy por debajo de 0 grados centígrados.

Con paciencia, emergió la cumbre y estábamos parados en la cima del Cerro Toco. La vista de Atacama desde aquí fue excepcional, y me mostró de lo que siento que se trata Atacama: los volcanes (uno de los cuales, el Volcán Lazcar) estaba en erupción leve) y las montañas, y acercarme lo más posible a ellos. No habría podido pasar del nivel del mar para escalar Toco en mi primer día, y los días durmiendo a 2000m ciertamente hicieron posible la cumbre. Estaba parado a 5600 m (o 18,600 pies), todavía con un poco de dificultad para respirar y con la sensación de haber logrado algo al reducir la velocidad, relajarme y concentrarme, en lugar de mi enfoque habitual de aceleración de cabeza abajo para el resto de mi vida.

En la cumbre, mientras hablábamos sobre nuestros antecedentes, Esteban me hizo saber que les acababa de decir a todos que tenía dos exmaridos y que había estado usando la palabra incorrecta durante el último mes. ¡Estoy orgulloso de hacer mi parte por orgullo, incluso sin darme cuenta! Explica algunas de las otras conversaciones durante el último mes.

A diferencia del enfoque normal de “ataque a la montaña” que suelo tomar y que me duelen los músculos, sentí como si hubiera pasado el día dentro de una mezcladora de pintura. Un dolor de cabeza inducido por la altitud me recibió a última hora de la tarde, pero se había evaporado a la mañana siguiente cuando me dirigía de regreso al aeropuerto.

Aunque no echaré de menos el polvo y la tierra, mientras el sol se elevaba sobre las montañas detrás de mí, susurré Adiós, Atacama. Eres especial. Pero deberías ver a alguien sobre cómo deshacerse de todo en el centro de San Pedro.

Gratitud

Incluso en los peores días del último mes, han sido experiencias que tengo la suerte de tener. Pero podría haber perdido por completo la magia de Atacama si no fuera por dos personas:

Carola, quien me recomendó quedarme en ese Atacama Lofts, en las afueras de San Pedro, un rancho de “glamping” con mucho espacio y una vista increíble de Licancabur, un volcán cónico que no puedes evitar mirar. No lo habría logrado en toda la semana si me hubiera quedado en el lleno de polvo tazón de San Pedro.

Vivian, que trabaja en Atacama Loft, me ayudó a elegir las actividades correctas y encontró el mejor grupo para caminar por el Cerro Toco. Ella estaba constantemente ahí para conversar conmigo sobre cómo me fue el día, e incluso toleraba escuchar mi música favorita. Intercambiábamos entre mi español roto y su fantástico inglés. Pasar tiempo con Vivian me ayudó a convertirme en ‘tranquilo’ (la palabra más común que se me dijo durante este viaje, es decir, “Chill Out”. Ella me ayudó a comprender que el trekking necesitaba aclimatación y que estas caminatas no eran del tipo llevo mi bicicleta a la base y empiezo a subir con un litro de agua y seis barras de muesli. Mi experiencia nunca hubiera doblado la esquina y hubiera sido tan buena sin ella.

Ahora estoy en Temuco, y el ciclismo comienza en dos días y probablemente se extenderá hasta mediados de febrero, con algunos descansos para hacer senderismo. ¡Vamos!