Le scientifique non reconnu derrière la conquête du mont Everest

Edmund Hillary est devenu célèbre, mais le scientifique qui l’a rendu possible l’a raté.

Les scientifiques ne sont presque jamais des noms familiers uniquement pour faire de la science. La plupart de ceux qui ont un impact sur la conscience publique, comme Brian Cox, Richard Dawkins et Stephen Hawking, ont au moins tendance à combiner la science avec les auteurs les plus vendus. Vous pourriez rencontrer (Francis) Crick et (James) Watson dans un quiz de pub pour leur découverte de la structure de l’ADN, mais qu’en est-il de (Alan) Hodgkin et (Andrew) Huxley, responsables de l’élaboration des bases de la transmission nerveuse, un des plus grandes découvertes du XXe siècle en biologie?

Étant donné que d’autres découvreurs éminents, même les lauréats du prix Nobel, restent relativement inconnus, ce n’est probablement pas une grande surprise que vous n’ayez pas entendu parler de Griff Pugh.

Pugh – nom complet Lewis Griffith Cresswell Evans Pugh – était un pionnier de ce que nous appelons maintenant la physiologie de l’exercice. Au cours des années 50, 60 et au début des années 70, il a étudié la physiologie humaine à des altitudes extrêmes, comme dans l’Himalaya, se penchant sur la survie en eau froide et par temps extrême, et en recherchant la performance humaine dans une chaleur extrême.

Pugh était également un partisan des «expéditions physiologiques» – l’idée que certaines connaissances sur la performance humaine dans des environnements extrêmes étaient mieux faites dans ces conditions sur le terrain, plutôt que de simplement les recréer en laboratoire. Son nom est vénéré dans les cercles de physiologie du sport.

Mais pourquoi devriez-vous avoir entendu parler de lui? Parce que son travail a rendu possible, entre autres, la première ascension du mont Everest par Edmund Hillary et Tenzing Norgay en mai 1953. Tandis que Hillary et Norgay sont devenus des noms familiers, avec d’autres comme le chef d’expédition John Hunt, mémoire du travail de Pugh et de ses critiques Le rôle dans l’ascension a été en grande partie consigné dans des archives poussiéreuses et dans la littérature universitaire.

Oxygène, liquides et calories

Quelle a donc été la contribution de Pugh à l’ascension de 1953? Il s’agissait de reconnaître clairement, et de savoir comment aborder, les multiples défis physiologiques de la montée: manque d’oxygène en altitude; perte rapide de fluides corporels; le besoin de beaucoup de calories; l’importance de la récupération après un effort d’escalade intense grâce à un sommeil confortable.

Pugh a systématiquement évalué tous ces éléments, d’abord lors d’une expédition exploratoire dans l’Himalaya en 1952, puis dans son laboratoire du National Institute of Medical Research à Hampstead, Londres. Il a testé la vitesse à laquelle les grimpeurs transportant des charges pouvaient grimper avec et sans oxygène, et a déterminé exactement la quantité d’oxygène en bouteille dont ils auraient besoin. Il a calculé l’apport de liquide dont les grimpeurs auraient besoin et a même repensé les poêles qui seraient utilisés pour faire fondre la neige afin de l’alimenter.

Il a aidé à repenser les bottes et les tentes des grimpeurs. Il a expliqué combien de calories seraient nécessaires et comment elles devraient être livrées (beaucoup dans les boissons sucrées, et plus encore dans les rations spéciales riches en calories). Il s’est également rendu compte que le sommeil réparateur et la récupération nécessiteraient de l’oxygène pendant le sommeil, bien que beaucoup moins que lors de l’escalade.

Pugh était également membre de cette expédition de 1953, effectuant des tests physiologiques sur les grimpeurs, mais son travail clé avait commencé bien avant.

L’importance de son travail pour l’ascension de l’Everest ne peut être sous-estimée.

De nombreuses expéditions précédentes avaient échoué. Une équipe d’élite d’alpinistes suisses – alpinistes professionnels chevronnés, plutôt que les «amateurs talentueux» de l’équipe britannique et du Commonwealth – n’a pas réussi à atteindre le sommet en 1952, probablement parce que les alpinistes suisses étaient affaiblis par une grave déshydratation. L’alpiniste et médecin suisse Oswald Oelz dira plus tard que si les Suisses avaient eu un scientifique comme Pugh pour les aider, ils auraient probablement atteint le sommet.

Au cours de sa carrière, Pugh a appliqué à plusieurs reprises ses recherches pour résoudre des problèmes du monde réel. Comment et pourquoi certaines personnes ont-elles survécu à de longues périodes dans l’eau froide, et d’autres pas? Pourquoi le froid et l’humidité étaient-ils tellement plus meurtriers pour les marcheurs pris dans les collines que pour eux seuls? Il a apporté des informations importantes sur ces deux éléments.

Son couronnement scientifique était la soi-disant expédition Silver Hut, une incursion expérimentale méticuleusement planifiée dans l’Himalaya en 1960-61. Il a été codirigé avec Hillary et est né de questions sans réponse soulevées par l’expédition Everest sur la façon dont la fonction corporelle a été modifiée en altitude et par l’acclimatation. Une équipe de scientifiques, beaucoup plus tard éminents dans la physiologie et la médecine de l’altitude, a vécu et travaillé pendant des mois à près de 6000 mètres – un exploit qui n’a pas été répété pendant de nombreuses années. L’expédition reste un élément clé de la discipline, citée à plusieurs reprises plus de 60 ans plus tard avec de nombreuses découvertes encore valables.

En tant que scientifique, le don de Pugh consistait à reconnaître clairement un problème et à y prendre des mesures si nécessaire – les travaux de laboratoire pouvaient y contribuer, mais devaient être combinés avec des mesures sur le terrain. Les techniques expérimentales de base qu’il a utilisées étaient bien éprouvées, et parfois vieilles de plusieurs décennies dans les années 1950 – par exemple, collecter l’air expiré dans un grand sac pour analyse. Mais son approche analytique, sa capacité à adapter l’équipement et son flair pour organiser le travail (bien qu’à tous les autres égards, il était notoirement désorganisé) se démarquent tous.

Une autre caractéristique du travail de Pugh était de se rendre compte que les personnes dotées d’un talent ou d’une capacité spéciale pertinente étaient une source probable de données éclairantes. Il a étudié les nageurs cross-canal et autres nageurs de longue distance pour en savoir plus sur la survie en eau froide, par exemple, et a publié un article sur un pèlerin himalayen qui pouvait maintenir sa température corporelle centrale même en dormant à près de 6000 m sans vêtements spéciaux.

Drame humain et héroïsme

La perte de vue de Pugh doit beaucoup à la façon dont les récits de l’expédition Everest l’ont «encadrée», comme nous dirions maintenant, comme un triomphe de l’esprit humain (et plus spécifiquement impérial britannique). Avec les récits contemporains de l’expédition écrits par les alpinistes, la science a été minimisée sans surprise au profit du drame humain et de sa dimension héroïque.

Le chef de l’expédition, Hunt, a toujours choisi de décrire le travail scientifique et technique sous-tendant l’ascension comme un effort d’équipe – ce qu’il était certainement, mais qui a largement effacé le rôle clé de Pugh au centre de tout cela. Pugh lui-même a également contribué à cette impression en n’écrivant jamais un compte rendu populaire de son travail, qui apparaît plutôt comme des annexes techniques plutôt sèches. Cependant, les annexes ont été lues – par des alpinistes. Avant l’ascension de l’Everest en 1953, un seul des 14 sommets du monde de plus de 8 000 mètres avait été gravi. En 1958, tous sauf deux l’avaient été, tous avec de l’oxygène en bouteille et par des grimpeurs suivant le plan de Pugh.

Si la réputation de Pugh est restée élevée dans les cercles scientifiques, son profil dans le monde au-delà a pris un nouveau souffle grâce à une brillante biographie, écrite par sa fille Harriet Tuckey et publiée l’année dernière. Elle raconte à la fois l’histoire scientifique et très humaine de connaître et de comprendre son défunt père – une personne difficile et épineuse dont elle était séparée de son vivant – en se plongeant dans son travail et en interviewant ceux qui avaient travaillé avec lui. Le livre a remporté plusieurs prix et a été nominé pour le British Sports Book of the year.

Un nouvel intérêt grand public pour Pugh est une chose bienvenue, tout comme la reconnaissance du rôle de la science dans la réalisation des expéditions dans lesquelles il a participé.

Austin Elliott ne travaille pas, ne consulte pas, ne détient pas d’actions ou ne reçoit de financement d’aucune entreprise ou organisation qui bénéficierait de cet article, et n’a aucune affiliation pertinente.

Cet article a été initialement publié sur The Conversation. Lisez l’article original.