La cruzada liderada

Patterson era un geólogo empedernido; aplicó la desintegración de la vida media del uranio-plomo en las rocas para fechar la edad de nuestro sistema solar y, por extensión, la edad de la Tierra misma. Al principio, el problema que seguía encontrando era la contaminación de la muestra. Dado que estaba midiendo trazas de plomo en las rocas, cualquier contaminación atmosférica sesgaría los resultados. Patterson terminó construyendo la primera sala limpia desde cero a principios de la década de 1950 en Caltech y trajo muestras de sedimentos oceánicos y núcleos de hielo de todo el mundo. Lo que aprendió fue realmente angustioso. La cantidad de plomo dispersado en el medio ambiente en las décadas de 1950 y 1960 fue 80 veces mayor que en el pasado geológico. El plomo estaba en todas partes: en el aire, el agua, el suelo y en nuestra comida. En una época antes de Twitter y el bombo publicitario, Patterson decidió ir a la guerra contra el establecimiento arraigado armado con hechos científicos y datos minuciosamente investigados.

Como se puede imaginar, la industria petroquímica se defendió duramente, no solo con su poder de presión, sino también a través de su propio panel de expertos científicos. Patterson fue condenado al ostracismo por la comunidad investigadora, incluido el Servicio de Salud Pública de EE. UU. Y el Consejo Nacional de Investigación. Solo mediante el uso de su sala limpia pudo finalmente demostrar cuál era la norma histórica para los niveles de plomo en comparación con lo que estaba ocurriendo durante su día. Esto es en un momento en que la ciencia aún prevalecía sobre las “noticias falsas” y el gobierno federal tomaba decisiones reales basadas en hechos y pruebas. La EPA emitió el fallo en 1985 para eliminar gradualmente el plomo en la gasolina. Los efectos se sintieron casi de inmediato; un estudio de 1994 indicó que la concentración de plomo en el torrente sanguíneo de la población estadounidense había caído un 78% entre 1976 y 1991. La valiente (y aún infravalorada) cruzada de Patterson benefició la salud y el bienestar de generaciones enteras en todo el país.

92% del transporte es impulsado por petróleo

Avancemos rápidamente al panorama del transporte de hoy. Tenemos una abrumadora evidencia científica del cambio climático inducido por la deforestación, el carbón y los combustibles fósiles. Sabemos que en los EE. UU., El sector del transporte consume el 29% de todas las categorías de uso de energía y el 92% del transporte es impulsado por petróleo. El fundamento fundamental de la gasolina con plomo de los años 20 a los 80 se basó en la economía del plomo barato. ¡Eliminarlo reduciría la economía de combustible, aumentaría los costos de transporte y dañaría los motores de nuestros automóviles! ¿Por qué cambiar? ¡Es más fácil mantener el rumbo!

Pero ¿no lo sabrías? Todo lo contrario sucedió en los últimos 30 años. En la era de la gasolina sin plomo, la economía de combustible aumentó. Los motores duran más. Nuestra capacidad para innovar y superar los desafíos de ingeniería ha prevalecido una vez más.

Los desafíos medioambientales a los que nos enfrentamos hoy son más graves que nunca. Ahora tenemos la tecnología para dejar de usar combustibles fósiles por completo, reemplazados por energía eléctrica 100% limpia y renovable. En el proceso, crearemos nuevos puestos de trabajo e incluso reduciremos drásticamente el costo total de transporte. Lo que nos detiene en este momento es simplemente el miedo a hacer un cambio, al igual que con la gasolina con plomo hace 30 años. Espero que algún día mis nietos me hagan la pregunta, con una expresión similar a la de mi hijo, “¿REALMENTE solías quemar plantas muertas y dinosaurios como combustible?”