Il sequenziamento del genoma suggerisce che gli Inuit siano adattati all’Artico

C e ricordi i giocattoli Pokémon, quei simpatici animaletti mammiferi che sono apparsi in tutto, dai videogiochi ai fumetti alla televisione animata? uno dei personaggi Pokémon più interessanti, almeno da un punto di vista scientifico, era Eevee: un animale simile a una volpe dalle orecchie di coniglio e dalla coda folta. Eevee era eccezionale perché aveva un codice genetico instabile e quindi poteva evolvere – attraverso “Eeveelution” – nuovi tratti adatti ad ambienti estremi, come il freddo intenso. I Pokémon sono di fantasia, ma tutti gli esseri viventi sono in grado di adattarsi ai loro ambienti. In altre parole, c’è un po ‘di Eevee e un sacco di Eeveelution in ognuno di noi.

Gli esseri umani si sono adattati a tutti i tipi di ambienti diversi. In Africa e nel sud-est asiatico, ad esempio, alcune popolazioni umane hanno adattamenti genetici per la resistenza alla malaria e alcuni credono che la bassa statura dei pigmei nell’Africa centrale sia un adattamento ai bassi livelli di luce UV o al caldo e all’umidità elevati delle foreste pluviali. allo stesso modo, si ritiene che le popolazioni delle pianure elevate della Rift Valley in Etiopia e Kenya abbiano adattamenti per la sopravvivenza in alta quota, il che è forse uno dei motivi per cui producono regolarmente corridori di distanza di livello mondiale.

Alcuni degli ambienti più estremi del pianeta si trovano nell’Artico. Oltre alle temperature gelide, le regioni settentrionali possono avere fonti limitate di cibo e acqua dolce, venti forti, periodi prolungati di oscurità e altre sfide ambientali, come orsi polari affamati in inverno e zanzare assetate in estate. Di conseguenza, gli esseri umani che sono tradizionalmente esistiti in queste aree, inclusi gli antenati degli Inuit odierni, hanno dovuto adattarsi a una vasta gamma di fattori. La natura precisa di questi adattamenti è in gran parte sconosciuta, ma una recente indagine genetica sugli Inuit della Groenlandia sta fornendo alcuni spunti promettenti sull’evoluzione umana nell’Artico.

Un team internazionale di scienziati guidato dal genetista dell’University College di Londra Matteo Fumagalli ha trovato prove che la popolazione indigena della Groenlandia è adattata a un clima freddo e una dieta ricca di grassi. Il team ha confrontato i geni – i libretti di istruzioni per la vita – di centinaia di Inuit della Groenlandia con i geni di altri gruppi etnici, comprese persone di discendenza europea e cinesi Han. Questi confronti hanno rivelato differenze interessanti tra i geni della Groenlandia e quelli al di fuori dell’Artico.

I ricercatori hanno scoperto che alcuni geni Inuit contengono cambiamenti adattati al freddo. alcuni di questi cambiamenti riguardano i geni coinvolti nella lavorazione degli acidi grassi, il che non sorprende dato che la dieta tradizionale Inuit è in gran parte basata su frutti di mare ricchi di acidi grassi. Le precise conseguenze delle modifiche a questi geni degli acidi grassi non sono completamente chiare, ma si ritiene che abbiano portato gli Inuit della Groenlandia a essere relativamente più piccoli e leggeri rispetto ad altre popolazioni umane. Gli scienziati hanno anche identificato altre categorie di geni nei Groenlandesi che sembrano essere adatti alla vita in un clima freddo, tra cui uno che contrasta l’obesità indotta da una dieta ricca di grassi – una scoperta che sarà sicuramente di interesse per le aziende farmaceutiche e il peso -industria delle perdite.

Si ritiene che gli adattamenti genetici scoperti nello studio siano molto antichi, esistenti molto prima che gli Inuit si stabilissero in Groenlandia, che si ritiene risalga a meno di mille anni fa. In effetti, molti dei cambiamenti genetici probabilmente si sono verificati ben più di diecimila anni fa, prima della separazione degli Inuit dai nativi americani, quando i loro antenati vivevano nello stretto di Bering o nelle sue vicinanze. Ciò suggerisce anche che gli adattamenti genetici osservati negli Inuit della Groenlandia probabilmente esistono in altri gruppi indigeni in Canada, Russia e Stati Uniti, anche se in che misura resta ancora da dimostrare.

Cosa significa tutto questo per le popolazioni Inuit e non Inuit? Per uno, indica che gli Inuit, a differenza delle persone di origine europea, sono programmati per una dieta ricca di acidi grassi, in particolare gli acidi grassi polinsaturi omega-3 che si trovano comunemente nel pesce e nella carne di foca. Una conseguenza di questo difficile cablaggio, tuttavia, è che gli Inuit tendono ad essere circa un pollice più corti e 10 libbre più leggeri delle popolazioni umane che non sono adattate a una dieta ricca di acidi grassi, il che spiega in parte la mancanza di basket Inuit professionale. giocatori, anche se la star del basket dei college statunitensi Derek Willis a sei piedi, nove pollici e 220 libbre di discendenza inuit è un’eccezione alla regola.

Lo studio solleva anche domande sui benefici per la salute degli acidi grassi omega-3. Negli anni ’70, scienziati danesi scoprirono bassi tassi di malattie cardiache negli Inuit e conclusero che era il risultato di una dieta ricca di acidi grassi omega-3. Ciò ha portato decine di milioni di occidentali a mangiare più pesce e ad assumere integratori di olio di pesce per prevenire le malattie cardiache. Ma i benefici dell’olio di pesce, in particolare per i non Inuit, sono stati contestati e l’idea che agli occidentali mancano gli adattamenti genetici per elaborare in modo efficiente alte dosi di acidi grassi omega-3 aggiungerà solo ulteriori dubbi a queste pratiche.

In definitiva, queste nuove scoperte sulla genetica della Groenlandia rafforzano l’idea che i requisiti dietetici e le raccomandazioni per gli Inuit potrebbero differire da quelli di altre popolazioni. lo studio della composizione genetica di altre popolazioni aborigene sarà inestimabile per determinare quale cibo, medicine e trattamenti funzionano meglio per quei gruppi, in base alle loro caratteristiche e al loro patrimonio unico. Un futuro di medicina e assistenza sanitaria personalizzate personalizzato per popolazioni specifiche può sembrare immaginario come i Pokémon, ma non è lontano.

Questo articolo è apparso originariamente in Above & amp; Beyond: Canada’s Arctic Journal , ed è stato scritto da David Smith , un assistente professore presso il dipartimento di biologia presso l’Università dell’Ontario occidentale, e Jenny Ge, neolaureato in scienze occidentali.