El legado de “Lawnchair Larry”

Larry Walters era un camionero de oficio, pero la historia lo recuerda por la silla de patio que conducía de forma errática a través del espacio aéreo de aproximación al Aeropuerto Internacional de Los Ángeles. Aunque su truco arriesgado e ilegal lo convirtió en un héroe de culto, también le costó a “Lawnchair Larry” $ 1,500 en multas de la FAA y le valió muchas burlas. Su viaje ocurrió hace 37 años este mes.

Como se relata en un New Yorker art i cle de 1998, la historia comenzó cuando un joven Walters visitó Disneylandia y vio a una dama con un gran racimo de globos. Se imaginó cómo sería alzar el vuelo debajo de ellos. Unos años más tarde, Walters vio un globo meteorológico en una tienda de suministros militares y concluyó que un montón de esos globos de gran tamaño serían suficientes para levantarlo (y una silla) en el aire.

Nunca dejó de soñar con esa posibilidad, pero pasaron otros 20 años antes de que Walters actuara sobre la fantasía. Mientras estaba de viaje en un Holiday Inn, esbozó un plan sobre manteles individuales y convenció a su novia, Carol Van Deusen, escéptica durante mucho tiempo, para que lo aceptara. Walters despegó de su patio trasero el 2 de julio de 1982, transportada en alto por un lote de globos de 150 pies de altura.

El vuelo de Inspiration , el nombre del avión amateur de Walters, no salió como estaba planeado. Cuando se rompió la última correa que sujetaba su silla y 42 globos meteorológicos llenos de helio, se elevó más rápido y más alto de lo esperado. Elevándose a 800 pies por minuto, finalmente ascendió a unos 16,500 pies, o casi tres millas de altura.

Aunque Walters tomó una pistola de perdigones para hacer estallar globos y detener su ascenso, dejó caer la pistola después de disparar siete globos a unos 15.000 pies. Cuando alcanzó su altura máxima, estaba esforzándose por respirar porque no había tomado oxígeno y sus dedos estaban entumecidos. Pensó en saltar y usar el paracaídas que llevaba.

Tiene suerte de haber sobrevivido. Se le anima a utilizar oxígeno por encima de los 10,000 pies y se requiere que lo use por encima de los 12,500 pies en un avión pequeño. Y Walters estaba atrapado allí.

Cerca del pico del vuelo de Walters, los pilotos de aerolíneas de Delta y Trans World Airlines lo vieron y se comunicaron con el control de aproximación para el área de Los Ángeles. “Tenemos un hombre en una silla sujeto a globos en nuestra posición de las 10 en punto, alcance cinco millas”, dijo uno de ellos.

El control de aproximación informó del incidente a Long Beach Tower, el aeropuerto más cercano. Walters estaba descendiendo en ese momento cuando el helio se filtró de los globos restantes.

“Estábamos trabajando en la torre, y recibimos un par de llamadas telefónicas del control de aproximación para ver si podíamos ver visualmente esta cosa extraña”, dijo el ex controlador de tráfico aéreo Rolan Morel, quien comenzó su carrera en Long Torre de playa en 1981.

Un gerente tomó binoculares para buscar en el cielo. Morel no podía recordar si vio a Walters, pero dijo que el vuelo en globo no afectó el tráfico del aeropuerto esa mañana.

El aterrizaje de Walters fue tan incontrolable como el vuelo en sí. Había planeado aterrizar en el desierto de Mojave, pero nunca se acercó a ese destino.

Mientras descendía más rápido de lo esperado hacia un vecindario de Long Beach, Walters arrojó el lastre que se había llevado consigo, unos 35 galones de agua en botellas de plástico, en un intento de frenar su descenso. Su avión improvisado terminó enganchado en las líneas eléctricas, con Walters colgando a unos pocos pies del suelo.

Eso sucedió fuera de la casa de un piloto que estaba reclinado junto a su piscina. “Se sentó hipnotizado, solo mirándome”, le dijo Walters a George Plimpton, quien escribió el artículo de The New Yorker . “Después de unos 15 segundos, se levantó de su silla. Dijo: ‘Oye, ¿necesitas ayuda?’ “

La policía detuvo a Walters el tiempo suficiente para verificar su historial, pero lo dejaron ir y le dijeron que esperaran noticias de la FAA. “Sabemos que violó una parte de la Ley Federal de Aviación, y tan pronto como decidamos de qué parte, se presentará algún tipo de cargo”, dijo a los periodistas el inspector de seguridad regional Neal Savoy.

En su entrevista con Plimpton, Walters relató algunas de sus interacciones con la FAA. La agencia le dijo que la pistola de perdigones que arrojó desde 15,000 pies podría haber matado a alguien en el suelo y estimó que los globos podrían haber llevado a Walters a 50,000 pies si no hubiera reventado algunos de ellos.

El 17 de diciembre de 1982, la FAA inicialmente multó a Walters con $ 4,000 por operar una aeronave sin un certificado de aeronavegabilidad, creando un peligro de colisión para otras aeronaves, ingresando al espacio aéreo controlado sin estar en contacto con el control de tráfico aéreo y planteando peligros para la aeronave. vida y propiedad ajena. La agencia finalmente acordó una multa de $ 1,500 por un cargo: no comunicarse con el control de tráfico aéreo.

“El vuelo era potencialmente inseguro”, concluyó la agencia, “pero Walters no tenía la intención de poner en peligro a nadie”.

Walters abrazó sus 15 minutos de fama después del vuelo. Apareció tanto en “The Tonight Show” como en “Late Night with David Letterman”, así como en numerosos programas de radio y juegos. La popular serie de televisión “The A-Team” incorporó un vuelo en silla de jardín en un episodio de 1983, y en 1992, Timex presentó a Walters en una serie de anuncios sobre personas “aventureras”.

Pero también se burlaron de Walters, sobre todo como un “superviviente en riesgo” en los Premios Darwin, que reconocen sarcásticamente a las personas “que mejoran nuestro acervo genético al alejarse de él”. Irónicamente, la vida de Walters terminó prematuramente y con una nota melancólica. Se suicidó en 1993 a los 44 años.

“Lawnchair Larry” ha ganado más notoriedad desde su muerte que cuando estaba vivo. Ha inspirado canciones, arte, representaciones teatrales e incluso una comedia australiana de 2003 llamada “Danny Deckchair”. Mark Barry, un piloto con licencia, una vez tuvo un sitio web sobre Walters, y el cineasta Nirvan Mullick está trabajando en un documental sobre él.

El nombre de Walters también está a punto de convertirse en parte oficial de la historia de la aviación. El Museo Nacional del Aire y del Espacio del Smithsonian adquirirá la silla de patio Sears de manos de Jerry Fleck, quien se hizo cargo de ella el día del vuelo de Walters simplemente preguntando si podía tenerla.

Tom Crouch, curador principal del museo, dijo que la silla probablemente se exhibirá en el Centro Steven F. Udvar-Hazy del museo en Chantilly, Virginia. Dijo que está interesado en ella porque la historia hace clic inmediatamente en la gente.

“Simboliza la libertad de vuelo y el deseo de lograrlo que está arraigado en todos nosotros”, dijo. “… ¿Quién no ha soñado con hacer algo así?”

Otros claramente han compartido el sueño. Jean Piccard, el tío abuelo del actual piloto y aeronáutico de Solar Impulse Bertrand Piccard, inventó el “globo en racimo” y realizó el primer vuelo en 1937. Otros pioneros volaron en los años 50 y 60, y desde entonces ha surgido una pequeña comunidad de globos en racimo. La muerte de Walters.

Uno de ellos, Kent Couch, se inspiró en un programa de televisión sobre el vuelo de Walters. La agencia lo multó por múltiples violaciones durante un vuelo en tándem con Fareed Lafta en 2012. Pero otros dos aeronáuticos en racimo, John Ninomiya y Jonathan Trappe, volaron con el permiso de la FAA y enfatizan ese hecho.

Ninomiya, el editor de Clusterballoon.org, comenzó a volar en 1997 y completó 82 vuelos en 2011, incluidos viajes en 47 estados como parte de su proyecto “Estados de iluminación”. Trappe, que narra sus viajes en Clusterballoon.com, ha volado 14 veces desde 2008, incluido un viaje sobre el Canal de la Mancha y un intento fallido de cruzar el Océano Atlántico.

Trappe también trabajó con Disney / Pixar para promover la película de 2009 “Up”. La gira de marketing incluyó vuelos en globo en forma de “sillón” para personalidades de la televisión en las principales ciudades. Más tarde, Trappe voló esa silla 160 millas desde Alabama a Georgia, bajo un grupo de globos certificados por la Oficina del Distrito de Normas de Vuelo de Greensboro.

“Para los vuelos cortos que realiza, es una operación bastante segura”, dijo Timothy Haley, el inspector principal de seguridad de la FSDO. Tanto los globos como las cuerdas que se les adjunta están codificados por colores para que Trappe sepa cuáles puede reventar o soltar. “Lo ha convertido en una ciencia en la que puede controlarlo”.

Uno de los vuelos más memorables de Trappe lo llevó al espacio aéreo cerca del Aeropuerto Internacional de Raleigh-Durham en Carolina del Norte en 2010. Fue el primer vuelo nocturno para un avión de este tipo, y Trappe habló con el controlador de la Torre de Raleigh, John Dinkel, a través de dos -way radio. Trappe también iluminaba periódicamente el foco que llevaba para que Dinkel pudiera vigilarlo.

Dinkel, que ahora es controlador en Chicago O’Hare Tower, recuerda bien esa noche. Dijo que habían pasado aproximadamente dos horas desde el momento en que se comunicó por primera vez con Trappe hasta que ya no pudo ver el destello de su foco. Ningún otro avión entró en el espacio aéreo durante ese tiempo.

“No habrían podido adaptarse si él hubiera pasado en el día”, dijo Dinkel. “Me alegré de poder sentarme allí y disfrutar de la experiencia y no tener que trabajar en torno a ella. … Es algo que nunca olvidaré. Todavía se lo cuento a la gente hoy “.

Trappe es un gran admirador de la FAA. Dijo que sus interacciones con la gente de la FSDO y del control del tráfico aéreo han sido “respetuosas, minuciosas y siempre profesionales”. La agencia también le ha abierto las puertas a las autoridades de aviación civil de otros países, incluidos Canadá, Francia, Italia, México y el Reino Unido.

Pero no es un fanático de los pilotos sin licencia como Walters, que vuelan en aviones no certificados y con poca o ninguna consideración por la seguridad. “Como piloto consciente de la seguridad”, dijo Trappe, “trabajo para volar como un usuario consciente de nuestro sistema de espacio aéreo nacional compartido, respetuoso de las obligaciones de operación segura mientras disfruto de los privilegios de mi certificado de piloto”.

Si bien Trappe ciertamente aprecia el amor por la aviación que motivó a Walters, dijo que Walters fue una irresponsabilidad por no pasar por el entrenamiento de pilotos y volar de acuerdo con las reglas de la FAA.

“Claramente es posible tomar a un soñador de la aviación y convertirlo en un piloto certificado, legal y seguro”, dijo Trappe. “… Esa es la ruta que les expuse a los muchos soñadores de la aviación que me preguntan cómo convertirme en un globo aerostático”.

Una versión de esta historia apareció originalmente en el sitio web interno de la FAA en 2015. Se ha reimpreso con permiso.