Compré un Apple II, abandoné la escuela y nunca miré atrás

Cómo me convertí en fundador

Era el verano de 1981. Se suponía que debía regresar a la universidad en el otoño, pero en lugar de eso me volví loco y gasté el dinero de la matrícula que había ahorrado en una computadora Apple II con 4 KB de memoria.

Mirando hacia atrás, honestamente no recuerdo qué me hizo pensar que en realidad era una buena idea en ese momento, pero sí recuerdo que la configuración original me costó alrededor de $ 2,500, y eso ni siquiera incluía una unidad de disco.

Usé una grabadora de casetes para el almacenamiento y un viejo televisor en blanco y negro con un modulador de RF para mi monitor; esa era la configuración recomendada para estudiantes hambrientos como yo.

Creo que hemos vendido todos los tipos de Lego.

Cuando era niño, siempre estaba construyendo cosas. Junto con mis tres hermanos, creo que hemos vendido todos los sabores de Lego. Eventualmente pasé a Erector Sets y luego a los kits de Radio Shack. Me encantaba Radio Shack. Tenían un club de batería del mes y en un momento me enviaron siete cupones de batería gratis cada mes porque nunca pudieron deletrear mi nombre correctamente.

Me cautivó mi nueva computadora Apple.

Me cautivó mi nueva computadora Apple. Aprendí BÁSICO por mí mismo y estudié con pasión el manual de hardware que describía maravillosamente cada circuito.

Más RAM, por favor

Mis programas de juguetes eran cada vez más grandes y pronto me estaba quedando sin memoria. Actualicé a 16 KB, y luego a 48. Guardar mis programas en una cinta de cassette me estaba volviendo loco, así que compré una unidad de disquete. Y los caracteres de mi monitor de TV barato eran demasiado borrosos, así que decidí buscar un monitor CRT real.

Yo era adicto. Todo mi dinero iba directamente a los dos Steves: Jobs y Wozniak. Cada cheque de pago me acercó un paso más al sistema perfecto.

Steve, me estás matando

Mi punto de inflexión llegó el día en que decidí agregar una impresora. Ahorré $ 1,000 y me dirigí a la tienda Apple local en Santa Bárbara para comprar una impresora matricial de puntos Paper Tiger junto con la placa adicional para conectarla a la computadora.

Maldita sea. Querían $ 185 por esa estúpida tabla pequeña; casi una cuarta parte del precio de la propia impresora. Y créanme, había pasado suficiente tiempo en Radio Shack para saber que no había mucho más que unos pocos dólares en piezas.

Fue en ese momento que decidí diseñar y vender una tarjeta de la competencia.

¡Esto fue la guerra! Fue en ese momento que decidí diseñar y vender una tarjeta de la competencia. Seguramente mucha gente se sintió igual que yo cuando vi el precio de esta pequeña tarjeta. Y como Woz había documentado todo tan meticulosamente hasta el código fuente del BIOS (software básico de entrada y salida) en lenguaje ensamblador 6502, tenía toda la información que necesitaba para diseñar una placa totalmente compatible. Juego encendido.

Desafío aceptado

Unos meses más tarde tenía un prototipo en funcionamiento en mi habitación. Fue un diseño simple; solo ocho chips, cuatro condensadores y un conector, como la placa en la foto de arriba.

No tenía acceso a un sistema de distribución de componentes, así que convertí mi mesa de café con tapa de cristal en una mesa de luz improvisada y diseñé minuciosamente los circuitos a mano durante varios días.

También necesitaba un software controlador que viviera en el chip 2716 EPROM (2 KB de memoria de sólo lectura programable y borrable). Pedí prestada una herramienta del trabajo para grabar el código en la EPROM, y cada vez que tenía un error o quería hacer un cambio tenía que borrarlo y empezar de nuevo haciendo brillar una luz ultravioleta a través de la ventana del chip.

Ya estaba bastante al tanto del lenguaje ensamblador 6502 en ese momento, así que esto no planteó un gran problema; pero, no obstante, tedioso.

Curiosamente, mi mayor temor no era si podía o no hacer una tabla que funcionara; sino más bien, si podría hacerlo sin hacer explotar mi única computadora en el proceso. Después de todo, ocurren errores y eso hubiera sido realmente triste. Afortunadamente, eso nunca sucedió.

Línea de producción de mi dormitorio

Fui amigable con los representantes de ventas que nos vendían componentes donde trabajaba a tiempo completo en ComDesign, por lo que fue fácil para mí comprar al por mayor. Inicialmente compré piezas y embalajes para 100 tableros y los montaba a mano en mi apartamento los fines de semana.

¡De repente tenía una empresa real! Oficialmente fui un fundador por primera vez, sin contar mi ruta del periódico matutino cuando era niño. Llamé a la empresa Mitec, registré mi marca comercial y comencé a vender tableros del maletero de mi automóvil a las tiendas de computadoras locales en todo el sur de California.

Mi precio: $ 69

Ahora estaba en competencia directa con Steve Jobs y sus tarjetas de impresora de $ 185, y las ventas estaban comenzando a despegar. Por supuesto, dudo que ninguno de los Steve supiera siquiera que yo existía, y estoy bastante seguro de que mi trabajo de ventas de fin de semana nunca hizo mella en sus cuentas bancarias. Pero me estaba divirtiendo y eso era todo lo que importaba.

Eventualmente me abrí camino hasta Tarzana, California; aproximadamente una hora al sur de donde vivía en Santa Bárbara. Había notado una tienda en esa área llamada Micro Business World que publicaba anuncios de página completa en la revista Byte con una lista de cientos de dispositivos y periféricos de computadora en un tipo tan pequeño que era difícil de leer. Seguramente, necesitaban mis tablas. Fue allí donde me encontré con un tipo llamado Marvin.

Vendía manzanas por camión, y literalmente me refiero a camiones de verdad.

Marvin era el propietario de Micro Business World. Fue pura suerte que estuviera en la tienda ese fin de semana. Tenía el doble de mi edad, conducía un Ferrari rojo brillante y nunca sin un cigarrillo. Cuando empezamos a hablar, pronto descubrí que estaba vendiendo manzanas por camión, y literalmente me refiero a camiones de verdad, y muchas impresoras para acompañarlos. ¡Puntuación!

Marvin se convirtió rápidamente en mi mejor cliente. Conducía a Tarzana tan a menudo como podía y no pasó mucho tiempo antes de que le contara algunas de mis otras grandes ideas. Y luego uno llamó su atención: los discos duros.

Subir de nivel

Mencioné que había una nueva empresa llamada DMA Systems que abrió una tienda en la misma calle donde yo todavía trabajaba a tiempo completo. Tenían este loco dispositivo de almacenamiento en bruto que tenía 5 MB de almacenamiento interno fijo combinado con un cartucho extraíble de 5 MB.

¿No sería genial conectar esas unidades del tamaño de un monstruo a una PC Apple o IBM?

En mi mente ingenua y juvenil, todo lo que teníamos que hacer era construir una carcasa con una fuente de alimentación, diseñar placas de interfaz SCSI para conectarlas a las computadoras y piratear los sistemas operativos MS DOS y Apple DOS para comprender el almacenamiento más allá del disquete discos.

Sí, no es exactamente simple, pero de alguna manera tenía una visión clara en mi cabeza.

Puede que 10 MB no parezcan mucho ahora, pero en 1981 era el equivalente a 60 disquetes. Pero lo que es más importante, la introducción de los discos duros cambiaría totalmente todo lo relacionado con lo que se podía hacer con las computadoras personales en esa época.

La PC IBM acababa de ser lanzada recientemente y nadie estaba tan loco como para colgar una unidad de $ 4,000 en una computadora personal de $ 2,500.

Bueno, decidimos ser así de locos. Renuncié a mi trabajo, Marvin financió el proyecto y lanzamos Genie Computer; mi segunda empresa. Implementamos mi tarjeta de impresora en Genie, de modo que incluso obtuvimos un poco de ingresos mientras trabajaba en nuestros productos de variadores.

En la cima de las cosas, estábamos eliminando pliegos de doble página en Byte Magazine.

Vendimos nuestras unidades 5 + 5 por $ 3,995, y en la cima de las cosas estábamos sacando extensiones de doble página en Byte Magazine y teníamos muy poca competencia.

Nuestros clientes incluían bancos, empresas de Wall Street y compañías de seguros; todos buscaban generalizarse con las computadoras personales en todas sus organizaciones, pero estaban severamente limitados por el tamaño de sus datos. El precio no fue una barrera para esta multitud. No pudimos hacer estas cosas lo suficientemente rápido, hasta que IBM finalmente presentó el XT con una unidad interna de 10 MB.

Founder Fever

Desde entonces, inicié varias otras empresas en mi larga y loca carrera, y tengo que agradecer a Steve Jobs, junto con sus tarjetas de impresora increíblemente caras, por motivarme para convertirme en fundador, uno de las mejores decisiones que he tomado.

Y sí, mi mamá hace mucho que me perdona por malgastar el dinero de la matrícula en un Apple II y dejar la escuela.

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