سيء من الناحية النظرية ، جيد من الناحية العملية: حساب من الداخل لسقف أسعار الطاقة

حوالي منتصف الليل في أوائل شهر أكتوبر / تشرين الأول ، وجدت نفسي في غرفة فندق في مانشستر ، وأواجه مستشارًا غاضبًا (يرتدي ربطة عنق سوداء) ومساعديه (أكثر بساطة) ، ملوحًا بمسودة خطاب في المؤتمر مساء يحتوي على سقف طاقة غير متوقع للبيع بالتجزئة.

ربما لم يكن يجب أن يتفاجأ – لقد كان التزامًا بيانًا ، بعد كل شيء. لكن “إنه موجود في البيان” لم يكن حجة شائعة في أواخر عام 2017. اعتقد العالم أن رئيس الوزراء الأقل من الأغلبية لم يعد لديه أي طريقة لقيادة هذا النوع من السياسة بعد الآن. ومن ثم وجد فريق No10 أنه من السهل للغاية الحفاظ على سرية الإعلان ، بما في ذلك من قسم الطاقة.

تفاقمت الجدل بين عشية وضحاها ، ولم يتبقَ إلا مع اجتماع آخر في صباح اليوم التالي ، يضم مجموعة من وزراء مجلس الوزراء الذين يعانون من الخوف والحرمان من النوم. * في في النهاية ، تم تجنب تصعيد رهيب عندما أقسمت أن سقف السعر سيكون مؤقتًا ، بينما أعادنا “السوق” إلى العمل بشكل صحيح مرة أخرى. لذلك نجا من المسؤولية الجماعية لجعله في ذلك الخطاب ، الذي طغى عليه للأسف المخادع ، والعلامات المراوغة والتهاب الحلق.

هذه سياسة غريبة بالنسبة لي أن أشعر بأي ملكية تجاهها. لقد ورثتها – خوض الانتخابات ، كان هناك فريق آخر في المرتبة العاشرة يتعامل مع الطاقة ، فريق تصارع مع جميع أنواع التدخلات الخاطفة قبل الاتفاق مع جريج كلارك ، وزير الخارجية في BEIS ، بشأن قضية غطاء. في المرة الأخيرة التي كنت أفكر فيها حقًا في تحديد سقف لأسعار الطاقة ، كنت أكتب مقالات تسخر من الفكرة. هناك عدد قليل من الأعمدة التي يسهل كتابتها أكثر من كتابة عمود واحد يهاجم التدخل في السعر. يجب إعطاء العلامات من أجل:

في مقابل ذلك ، كانت تيريزا ماي بالتأكيد على شيء عندما هاجمت ظلم “الأسواق المكسورة”. عندما تمت خصخصة المرافق لأول مرة ، كان الافتراض المتفائل هو أن المنظمين “سوف يتلاشى” مع انتشار المنافسة تدريجياً. بحلول نهاية عهد كاميرون ، كان هناك حوالي 70 شركة طاقة للبيع بالتجزئة ، وانتشرت مواقع مقارنة الأسعار ، وتوافر رسوم جمركية لا حصر لها – ومع ذلك شعر الشخص العادي بالارتباك والسرقة. تعرض المنظمون للهجوم لفشلهم في عملهم. لم يكن هناك مكان يمكن رؤيته فيه المستهلك العقلاني الذي يحسن نفسه بنفسه. استندت التشخيصات المتنافسة إلى الاقتصاديات القديمة والجديدة – المنافسة المتعرجة ، والمعلومات غير المتماثلة ، والتحيزات السلوكية ، والحماية المفروضة بشكل غير متساو – وكلها تضاف إلى العملاء الضعفاء الذين يحصلون على صفقة خام. أضاف العمل اللاحق من قبل Citizens ‘Advice في “عقوبة الولاء” بعض النفوذ التجريبي إلى التهمة.

لقد أضفت بياناتي السردية إلى الحالة. في الأشهر الأولى لي في No10 ، أخذت عباءة بطل المستهلك غينيا Pig ، وطارد جميع مقدمي الخدمة. لقد وفرت لي آلاف جنيه إسترليني على Sky والتأمين على المنزل والطاقة والنطاق العريض والجوال. قد يشجع هذا بعض التفاؤل بأن السوق يعمل بالفعل. بالنسبة لي ، عززت التجربة فقط قضية بعض التدخل. إذا حقق العملاء أمثالي مدخرات ، فيجب أن يتضرر الآخرون ، ومن المرجح أن يكونوا أكثر عرضة للخطر. أنا في نهاية عالية من الذكاء المالي ، ومع ذلك وجدت العملية خطرة ومرهقة. اعتاد مكتبي على صوت الدانوب الأزرق الصغير حيث أمضيت ساعات في الانتظار وأنا أطارد المدفوعات. علقتني إحدى خدمات التبديل التلقائي بواحدة من تلك الشركات التي تدين لي بـ 1200 جنيه إسترليني لأشهر. لقد كانت عملية احتيال. إذا كان هذا هو السوق “التنافسية” ، فإن المنافسة لا تكفي.

بعد ذلك المؤتمر ، حصلنا على السياسة ، مما يعني عملية معقدة من التشاور والتحدي والحساب التنظيمي ، وأخيراً فرض “تعريفة وقائية” في مطلع عام 2019 ، محسوبة كل ستة أشهر بواسطة Ofgem. (السياسيون لا علاقة لهم بوضع الحد الأقصى).

يبقى السؤال الواضح: هل كانت فكرة جيدة؟

أولاً ، كانت هناك تكاليف سياسية. هناك سلالة معينة من الليبراليين الذين يسخرون من السخرية الذاتية والذين يمثل غطاء الطاقة بالنسبة لهم دليلاً على أن حزب المحافظين فقد عقله. هذه تكلفة ، على الرغم من أنني أستطيع التفكير في أمثلة أفضل لكيفية تصرفهم بالجنون. بغض النظر عن أن 15 ولاية أمريكية فقط تتمتع بقدرة تنافسية للبيع بالتجزئة ، أو أن هيئة المنافسة والأسواق وجدت بعض الدعم في هذه الفكرة. غالبًا ما اتخذ المستثمرون في الطاقة والبنية التحتية الأخرى نفس وجهة النظر ذات الألوان الأساسية: “المكتب الرئيسي لا يحب مظهر هذا” ، على الرغم من أنه نادرًا ما يتم استثمارهم بشكل مباشر في البيع بالتجزئة.

الآن ، ماذا عن التحذيرات من تدمير السوق؟ هنا أثبتت نزعة السوق الليبرالية أنها جيدة. انخفضت التعريفات المتغيرة القياسية مقارنةً بما كان يمكن أن تكون عليه. تبديل الأرقام لم ينخفض ​​على الإطلاق ، بل ارتفع بالفعل. الوافدون المبتكرون حقًا – أقوم بتقييم Bulb و Ovo و Octopus و Shell / First Utility – لا يزالون أقوياء ومبتكرون ومتزايدون ، وربما كان فقدان العديد من الشركات الصغيرة قد فات موعده. لا أعرف أي نظرية للسوق تقول أن العميل بحاجة إلى 70 مشروعًا مبتدئًا مختلفًا ؛ كان العديد منهم في الأساس رهانًا كبيرًا على ما يسميه الأخطبوط “المضايقة والضغط” ، وكانوا يستخدمون رأس المال بشكل ضئيل للغاية للعب ما كان يمثل لعبة سيئة للمستهلك.

افترض أن الكثير من التكلفة الاستهلاكية الزائدة والبالغة 1.7 مليار جنيه إسترليني ليس ربحًا ، بل عدم كفاءة: ثبت أن هذا صحيح ، عندما استجابت الشركات بخفض الوظائف أيضًا. هذه نتيجة مؤسفة ولكنها شبه حتمية كلما تم إصلاح الصناعة لتكون أكثر إنتاجية.

في النهاية ، كلا طرفي الحجة يبالغان. تبلغ تكاليف الطاقة المنزلية حوالي 4٪ من الدخل ، وهذا قد ينخفض ​​بنسبة 5٪ للمتضررين. ربما 60 جنيهًا إسترلينيًا سنويًا لعشرة ملايين أسرة – يستحق ذلك ، ولكنه بالكاد يكفي لتغيير ثروات “مجرد الإدارة”.

لكن أولئك الذين يصابون بالهستيريين بشأن غزو بشع للسوق الحرة يحتاجون إلى الهدوء. كانت الطريقة التي تعمل بها تجارة التجزئة تعمل على التنصت على الناخب. للسياسيين كل الحق في التدخل عندما لا تعمل الأمور لصالح الناخبين. على نطاق أوسع ، تأخر المحافظون في التفكير بشكل كبير حول كيفية استجابتهم للأسواق التي لا تعمل. إن السؤال عن نوع الاقتصاد الذي نريده هو سؤال يتعلق بالسياسة: هل نريد تشجيع الأسواق حيث تذهب المكافآت الأكبر إلى أولئك الذين يبحثون بلا رحمة عن العملاء الأكثر جرأة ويحتفظون بها؟

تبدو “الدفعة الأخيرة” للسوق الحرة ساذجة بشكل مروّع. في بعض الأحيان تمثل الأيديولوجيا نتيجة الفكر الإيجابي ، وفي حالات أخرى ، تمثل أحد أعراض غيابها البطيء. توقع أن تأتي الهجمات على سقف الأسعار من نفس الأصوات الطائشة التي تُسمع تدعو إلى إشعال البيروقراطية ، دون أن تقول أبدًا ما تعنيه. من الغريب أن نقاد السوق الحرة أكثر فضولًا وإطلاعًا على كيفية أدائهم في الواقع في العالم الحقيقي. حققت هذه الأجندة في شهر مايو تقدمًا أكثر مما هو معروف: استعراض ويليامز للسكك الحديدية ، وعمل جيسون فورمان في الأسواق الرقمية ، واستجابة هيئة السوق المالية لنصائح المواطنين لأمور أخرى كثيرة. ولكن مع رحيل جريج كلارك وتيريزا ماي ، لست متأكدًا من المتبقي لتقديم الحجة الذكية للإصلاح.

إذا توقف هذا أو عاد للخلف ، فسيكون ذلك مؤسفًا. كان لدى العمال إجابة سيئة (التأميم) على السؤال الخاطئ (من يملك هذه الشركات ، والذي لا يحدد كيفية إدارتها). كان سقف السعر باهظًا ؛ لم يكن من المفترض أن ينجح ، ولكن يبدو أنه قد ينجح.

* في الأوقات العادية ، هناك خدمة مدنية كاملة يمكن الاعتماد عليها في الأسئلة الأكثر تعقيدًا. خلال المؤتمر ، من المفترض أن تكون كل معارفه المقطرة في شكل البستنة التعيسة. هل ذكرت أنني أكره المؤتمر؟